La mielina mantiene il cervello sano

La mielina mantiene il cervello sano
(Foto: Andrea Rivera)

Questa registrazione fornisce informazioni sulla materia bianca nel cervello. Ottiene il suo aspetto bianco dalla mielina turchese, il materiale di rivestimento che circonda le vie di conduzione tra le cellule cerebrali.

La mielina è uno strato protettivo bianco costituito da proteine ​​e lipidi che circondano le estensioni delle nostre cellule nervose, gli assoni. Questo strato isola le vie nervose e quindi aiuta a garantire che gli impulsi elettrici che viaggiano da una cellula nervosa all’altra non siano indeboliti. Questo rende la conduzione nervosa nel nostro corpo efficace anche su lunghe distanze.

Ma la mielina è presente anche nel nostro cervello: la guaina nervosa mostra il nostro assorbimento. Nel nostro organo pensante, la materia forma uno strato isolante attorno alle linee che collegano le nostre cellule cerebrali e le nostre regioni l’una all’altra. Ciò conferisce allo strato in cui queste connessioni nervose raccolgono un colore bianco, quindi è anche noto come sostanza cerebrale bianca. “Tutti conoscono la materia grigia, ma pochi conoscono la materia bianca”, afferma Arthur Pat dell’Università di Portsmouth.

Questa sostanza bianca nel cervello e con essa la guaina mielinica nei tratti nervosi è fondamentale per il funzionamento del nostro cervello. Se la mielina è danneggiata o interrotta, come nella sclerosi multipla o nella demenza, i segnali importanti possono essere erroneamente indirizzati o mancati. La mielina è costituita da cellule speciali, oligodendrociti, che si sviluppano costantemente dalle cellule progenitrici. Tuttavia, nella vecchiaia, ciò avviene molto lentamente, in modo che venga prodotta meno mielina e la mancanza di sostanza cerebrale bianca porta al deterioramento mentale.

Ora i ricercatori guidati da Pat e Andrea Rivera dell’Università di Portsmouth stanno studiando il motivo per cui la formazione di oligodendrociti è rallentata nel cervello che invecchia. Per fare ciò, hanno confrontato il genoma di un giovane cervello di topo con il genoma di un topo senile. In questo modo, si sono imbattuti in un gene che sembra giocare un ruolo importante nella replicazione delle cellule produttrici di mielina.

Nella fase successiva, gli scienziati vogliono ora chiarire se questo gene controlla anche lo sviluppo degli oligodendrociti negli esseri umani. Se confermato, il gene potrebbe fornire un punto di partenza per stimolare la produzione di mielina nel cervello che invecchia e quindi “rigenerare” il cervello. Questo può anche aiutare a ritardare o alleviare le malattie neurodegenerative.

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